水杉,落叶乔木,杉科水杉属唯一现存种,中国特产的孑遗珍贵树种,第一批列为中国国家一级保护植物的稀有种类,有植物王国“活化石”之称。已经发现的化石表明水杉在中生代白垩纪及新生代曾广泛分布于北半球,但在第四纪冰期以后,同属于水杉属的其他种类已经全部灭绝。而中国川、鄂、湘边境地带因地形走向复杂,受冰川影响小,使水杉得以幸存,成为旷世的奇珍。武汉市将水杉列为市树。 
形态特征  
落叶乔木,高达35~41.5米,胸径达1.6~2.4米;幼树树冠尖塔形,老树则为广圆头形;树皮灰褐色或深灰色,裂成条片状脱落,内皮淡紫褐色;大枝近轮生,小枝对生或近对生,下垂,一年生枝淡褐色,2~3年生枝灰褐色,枝的表皮层常成片状剥落,侧生短枝长4~10厘米,冬季与叶俱落;叶交互,在绿色脱落的侧生小枝上排成羽状二列,扁平条形,柔软,几乎无柄 ,通常长1.3~2厘米,宽1.5~2毫米,上面中脉凹下,下面沿中脉两侧有4~8条气孔线。雌雄同株,雄球花单生叶腋或苞腋,卵圆形,交互对生排成总状或圆锥花序状,雄蕊交互对生,约20枚花药.3,花丝短,药隔显著;雌球花单生侧枝顶端,由22~28枚交互对生的苞鳞和珠鳞所组成,各有5~9胚珠。球果下垂,当年成熟,果蓝色,可食用,近球形或长圆状球形,微具四棱,长1.8~2.5厘米;种鳞极薄,透明;苞鳞木质,盾形,背面横菱形,有一横槽,熟时深褐色;种子倒卵形,扁平,周围有窄翅,先端有凹缺。每年二月开花,果实11月成熟。
生长特性 
产地的气候温暖湿润,夏季凉爽,冬季有雪而不严寒,年平均温13℃,极端最低温-8℃,极端最高温24℃左右,无霜期230天;年降水量1500毫米,年平均相对湿度82%。土壤为酸性山地黄壤、 紫色土或冲积土,pH值4.5~5.5。多生于山谷或山麓附近地势平缓、土层深厚、湿润或稍有积水的地方,耐寒性强,耐水湿能力强,在轻盐碱地可以生长为喜光性树种,根系发达,生长的快慢常受土壤水分的支配,在长期积水排水不良的地方生长缓慢,树干基部通常膨大和有纵棱。花期2月下旬;球果10月下旬至11月成熟。
生长习性  
喜光,耐贫瘠和干旱,净化空气,生长缓慢,移栽容易成活。适应温度为零下8度-38度。
用途
现国内外广泛引种栽培。   
水杉树干通直挺拔,高大秀颀,树冠呈圆锥形,姿态优美,叶色翠绿秀丽,枝叶繁茂,入秋后叶色金黄,是著名的庭院观赏树。它喜光,喜湿润,生长快,播种插条均能繁殖,是园林绿化的理想树种。水杉可于公园、庭院、草坪、绿地中孤植,列植或群植;也可成片栽植营造风景林,并适配常绿地被植物;还可栽于建筑物前或用作行道树,效果均佳。它的适应力很强,生长极为迅速,在幼龄阶段,每年可长高1 米以上,是亚热带地区平原绿化、荒山造林的良好树种,可用于速生用材。   
水杉对二氧化硫有一定的抵抗能力,是工矿区绿化的优良树种。  水杉的经济价值很高, 材质淡红褐色,心材紫红,轻软,美观,但不耐水湿,可供建筑、板料、造纸、制器具、造模型及室内装饰 ,是造船、建筑、桥梁、农具和家具的良材。